NASA je dobila najljepši novogodišnji poklon koji si je mogla poželjeti. U novogodišnjoj noći pola sata iza ponoći stigao joj je signal s New Horizonsa koji je potvrdio da je letjelica uspješno stigla u blizinu Ultime Thule, najudaljenijeg objekta u Sunčevom sustavu koji je jedna zemaljska letjelica ikada posjetila.

Tek tada se u zapovjedništvu misije otvorio šampanjac i pustila prigodna pjesma New Horizons – Ultima Thule Mix, koju je specijalno za ovu prigodu snimio Brian May, čuveni gitarist grupe Queen i astrofizičar, kao što možete vidjeti i čuti u ovom videu.

Dan kasnije stigla nam je i prva slika (gore) koju je letjelica snimila 30 minuta prije nego što je stigla na najbližu točku prolaska pokraj Ultime Thule, s udaljenosti od 28.000 km, na kojoj možete vidjeti objekt u skali od 140 metara po pikselu.

Na slici dolje pokraj crno bijele fotke nalazi se i poboljšana slika u boji snimljena MVIC kamerom (Multispectral Visible Imaging Camera), u kombinaciji blizu infracrvenih, crvenih i plavih kanala.

"Ovaj prolazak pokraj Ultime Thule je povijesno postignuće", izjavio je jedan od glavnih članova tima misije Alan Stern s instituta Sveučilišta Southwest Research Institute iz Bouldera. "Nikada prije niti jedan tim svemirske letjelice nije pratio tako malo svemirsko tijelo na izrazito velikoj brzini i toliko velikoj udaljenosti od Zemlje. New Horizons je postavio novu ljestvicu za 'state of the art' svemirsku navigaciju".

Svemirsko tijelo otkrilo se kao "kontaktno binarno", što znači da se sastoji od dva sferna objekta spojena "vratom", ukupne duljine od 31 km. Veća sfera nazvana je Ultima i ima promjer od 19 km, dok se manja Thule proteže na 14 km.

Znanstvenici vjeruju da su se dva odvojena objekta spojila u jedan prilikom formiranja Sunčevog sustava kolizijom koja nije bila brža i jača od laganog sudara dva automobila branicima.

Podaci s novogodišnjeg prolaska letjelice pokraj Ultime Thule stizat će nam idućih dana i mjeseci, a među njima će se naći i slike visoke rezolucije koje su snimljene iz puno veće blizine.

New Horizons je sa Zemlje lansiran 19. siječnja 2006. godine, a 28. veljače 2007. je iskoristio Jupiter za "gravitacijsku praćku" koja ga je 14. srpnja 2015. dovela u blizinu Plutona i njegovih mjeseca, da bi nakon otkrića Ultime Thule bio upućen ka tom objektu, najudaljenijem koji je jedna ljudska letjelica ikada posjetila. Postoji mogućnost da znanstvenici u Kuiperovom pojasu otkriju neki još udaljeniji objekt, pa bi New Horizons mogao dobiti novi posao.

Original Article